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哈佛干細胞專家:干細胞技術魅力在于讓新藥更低價
2013-04-10 20:39:00   來源:醫藥經濟報   

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哈佛大學干細胞研究中心(HSCI)的Lee Rubin博士


作為一名科學家,哈佛大學干細胞研究中心(HSCI)的Lee Rubin在生物產業界已有豐富的閱歷,這些行業內的經歷激發他展開一些獨創性的試驗,試圖應用多功能干細胞技術來確定疾病類型和進行藥物開發。為了了解更多有關他的細節,我最近走訪了他的實驗室。

利用干細胞進行篩選工作

Rubin擁有洛克菲勒大學的博士學位。以前,他在一家名為“Ontogeny”的公司當首席科學官,這家公司由現在的哈佛干細胞研究中心主任道格拉斯·梅爾頓創建,在那里,Rubin與基因泰克公司合作開發新藥。去年,Erivedge膠囊劑(Vismodegib)獲得FDA的批準,開始用于基地細胞癌的治療。

然而,通過對一些治療方式的具體研究,促使Rubin將目光投向干細胞。

“我對干細胞生物學感興趣,不是因為我是一名干細胞生物學者,而是因為我是一名神經生物學家,我關注疾病治療。而且這(干細胞技術)實際上對研究疾病很有幫助。”

“但是,當進入到我感興趣的罕見病領域,如肌萎縮側索硬化癥(ALS)、脊髓性肌萎縮(SMA)等,我發現,這些產業的運作舉步維艱,人們還不認為開發罕見病藥物可以在商業上獲益,盡管這些病實際并沒有那么的罕見。”

據Rubin介紹,在美國,大約有3萬名兒童患有脊髓性肌萎縮。“如果能讓他們的生命得以延長,那相應的市場空間也就更大了。有75%患這種病的兒童在一到兩歲時就死亡,疾病治療帶來的市場空間是可以大幅增長的。”

情況也確實在向著這個方向發展,現在已經有幾家不同的制藥公司開始開發脊髓性肌萎縮癥藥物,只是在Rubin加入HSCI前,他們還未著手。“所以我到這兒來,打算從該疾病的治療市場中‘分一杯羹’,從某種程度上,這可能聽起來有點可笑,但我覺得,從學術的立場來做這件事更合適。”

他還決定采取以干細胞為基礎的研究方式:將他以前在企業的經驗與單純的研究結合起來,去開發藥物和小分子。

這樣,Rubin所稱的生物技術模式篩選試驗室就誕生了。“我和梅爾頓合作很多,其他很多同事也會參與進來,基本的工作就是創制不同構造的細胞、改編細胞、擴大細胞和讓細胞存活。”Rubin大多數時候的工作對象是從病人體內提取出的多功能干細胞。如果他們能從各種篩選對象中發現新藥,就可以在一些病人身上進行有針對性的臨床試驗。

“我們發現了一種令人激動的化合物,因為它可能對治療肌萎縮側索硬化癥有益。凱文·埃根(也在HSCI工作)和我在60種不同的平行運動神經元上對這一化合物進行了測試,測試中應用了一種我們在進行必要的活細胞顯像時開發的新技術。”這一技術與多倫多再生醫學商業化基地安裝的尼康活細胞觀察影像系統極為相似。而Rubin所使用的是老版的細胞培養觀察系統,這一系統按照細胞顯像研究的要求進行標準化配置。“這是尼康公司與DRVision公司按照我們的需求進行調整后的系統,”他說。如此一來,他的實驗室就能夠同時對不同的患者細胞進行篩選。

新的試驗模式

“漸漸的我們發現,在開發藥物的過程中,受試患者群體的多樣性顯得非常重要。”他說。比如,如果你有一只治療肌萎縮側索硬化癥或帕金森病或阿爾茲海默病的藥物,這些病的發病原因是多樣的,所以很可能,不是每一只藥對這一疾病的每一個個例都百分百有效。

此外,對于這些疾病,基因變異也是致病因素之一,Rubin說。“所以,假如你的藥物對10%的肌萎縮側索硬化癥病人有效,你怎樣找到這10%?”

目前還不能。你可能要找盡可能多的患者進行試驗,希望確定一定數量的患者對藥物有反應。這也許就是眼下臨床試驗的標準路經。但是,如此帶來的費用也是高昂的。而且,對于罕見病來說,并沒有那么多有信心的患者可以參加試驗。

“如果你有100名肌萎縮側索硬化癥患者,那么,提取出他們的運動神經元,然后觀察這100個神經元對藥物的反應,看誰的反應最理想,結果又會怎樣呢?”Rubin說。“結果就是接下來只需要針對這些反應理想的患者進行測試。”

就這一方案,Rubin解釋到,以多功能干細胞的患者研究為基礎,只對那些藥物反應理想的病人進行試驗,這樣就可以將臨床試驗的規模降低1/10。

“所以,這個方面所擁有的實用價值,將不僅僅局限于我們可以通過對受感染神經元的研究來更好的了解疾病機理,這個在以前也是不可能的。”他說,更重要的在于,你將擁有更優質的候選藥物,不僅是因為科學家們可以在人體試驗展開之前就通過人類細胞測試來確定其安全性。

對Rubin而言,這一嘗試在科學層面上令人關注的同時,如果它能成功,制藥公司開發優質藥物的成本也會更低。“所以,許多和我一樣的人真心希望這一想法成為現實。”

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